Пока что доподлинно неизвестно, откуда взялся коронавирус COVID-19: теорий возникновения новой заразы очень много, и все они противоречивы. Но если отбросить конспирологию вроде Билла Гейтса, 5G-вышек, злых китайцев, русских или американцев, то вполне вероятной кажется теория передачи вируса от летучей мыши. Причём это не обязательно должен быть экзотический суп из неё, которым полакомился нулевой пациент: возможно, вирус передался от летучей мыши другому животному.

COVID-19 – не первая зараза, которая теоретически возникла в организме рукокрылого млекопитающего. Летучие мыши могут передавать людям возбудителей атипичной пневмонии (SARS) и ближневосточного респираторного синдрома (MERS), тоже из семейства коронавирусов. Эти патогены вообще тесно связаны с летучими мышами, и развивались вместе с животными в течение сотен миллионов лет. Кроме того, смертоносные вирусы Эбола и Нипах тоже могут передаваться людям от рукокрылых. Учёные считают, что летучие мыши могут быть переносчиком гораздо большего количества вирусов, чем известно, по сравнению с другими животными.

Летучие мыши – рассадник инфекции?

Почему же маленький зверёк является источником и переносчиком столь опасных инфекций? Дело в том, что летучие мыши живут в очень тесном контакте друг с другом, и практически постоянно находятся в замкнутых помещениях. Например, в пещере Бракен, в Техасе, обитает самая обширная колония летучих мышей. Летом всё «семейство» собирается днём в одно место, и плотность особей, как взрослых, так и детёнышей, может достигать до 5000 животных на 1 квадратный метр. Понятно, что о никаком «социальном дистанцировании» здесь не может идти речь, и любой патоген, попавший в такую среду, будет распространять молниеносно. Сами летучие мыши выработали против этого сильный иммунитет, который сильно подавляет болезнетворные свойства микроорганизмов и долго не умирать от смертельных инфекций (например, от того же бешенства). Только зимой, когда зверьки впадают в спячку, иммунитет у них отключается, и это может вызвать массовые вымирания (например, синдром белого носа, который поражает популяции американских летучих мышей в зимнее время).

Летучие мыши – рассадник инфекции?

Кроме того, способность летать развила у рукокрылых высокую скорость обмена веществ. Чем быстрее протекает метаболизм, тем больше образуется свободных радикалов –  остаточных веществ, способных повреждать ДНК клеток. Вирусы обладают схожим механизмом, поэтому клеточный иммунитет способен восстанавливать генотип летучих мышей, переводя вирус в неактивное состояние. Также сама температура тела играет важную роль в борьбе с инфекцией: летучие мыши постоянно находятся в интенсивном движении. Всё это способствует тому, что животные становятся своего рода инкубатором для различных вирусов.

Однако эти данные не означают, что летучие мыши становятся врагом номер один для человечества. Во-первых, контактов с ними практически не бывает: зверьки боятся людей, и даже ночью стараются держаться подальше от шума и света. Во-вторых, есть животные намного более заразнее, чем летучие мыши: та же эпидемия, вызванная SARS в 2003 году, была из-за хищных кошек цивет. В-третьих, летучие мыши – важная часть экосистемы: они уничтожают насекомых-вредителей, являются переносчиками семян растений, а некоторые виды даже опыляют цветы. Сейчас многие виды находятся на грани вымирания, и важно поддерживать нормальное состояние их естественной среды обитания, чтобы люди в очередной раз не стали причиной исчезновения животного.

А как вы считаете, откуда взялся COVID-19?